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300-6
Grupo de estrelas próximas e brilhantes identificadas pela representação imaginária de um objecto ou entidade. As constelações visíveis do hemisfério norte foram inicialmente enumeradas pelos habitantes da Mesopotâmia que, cinco milénios antes da nossa era, lhes deram nomes de animais (Cisne, Escorpião, Ursa Maior, Leão) ou de profissões habituais nessa época (Cocheiro, Boieiro).
Os Gregos e os Romanos atribuíram-lhes nomes de deuses e heróis (Hércules, Cassiopeia). As do hemisfério sul têm geralmente nomes latinos associados a temas naúticos. Homero já mencionava a Ursa Maior e Orion. O matemático grego Eudoxo, no século IV a. C., contou 44 constelações, Ptolomeu (cerca do ano 150) contou 48. Actualmente contam-se 88 constelações.
As constelações classificam-se, de acordo com a sua visibilidade ao longo do ano, em três categorias. As circumpolares boreais e circumpolares austrais caracterizam-se por estarem sempre acima da linha do horizonte. Visíveis para um observador situado no mesmo hemisfério que elas, giram na abóbada celeste e completam a sua revolução, tendo nascimento e ocaso. Este movimento, que é apenas aparente, é devido à rotação da Terra em redor do seu eixo. As equatoriais movem-se de Este para Oeste, como o Sol.
O movimento relacionado com as estações afecta a posição ocupada pelas constelações no céu. Todas as noites, à mesma hora, aparecem cada vez um pouco mais a Oeste do que na noite anterior, o que se deve ao movimento da Terra em redor do Sol. No hemisfério norte, por exemplo, Orion, perfeitamente visível no Inverno, mantém-se abaixo da linha do horizonte durante o Verão.

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